"Deze kans krijgen ze misschien nooit meer"

Vijf jaar bij Zulte Waregem, maar morgen lijnrecht tegenover mekaar

Vijf jaar lang stonden ze zij aan zij aan het hoofd van Zulte Waregem, maar morgen staan ze lijnrecht tegenover mekaar. Toen algemeen manager Vincent Mannaert (38) in 2011 naar Club Brugge vertrok, bleef de innige vriendschap met voorzitter Willy Naessens (64) weliswaar intact, maar sportief zijn de twee mekaars rivalen. Vandaag meer dan ooit. "Ik droom van de Champions League", zegt Naessens. "En wij zullen er alles aan doen om jullie nog in te halen", belooft Mannaert.

Heren, hoe intens is het contact nog sinds de breuk van twee jaar geleden?

Mannaert: "Ik heb met veel mensen in Zulte Waregem nog een fantastisch contact. Als ik naar de uitslagen luister op de radio of ik zet Teletekst op, dan voel ik nog altijd een stuk supportersgevoel voor de club. Maar je moet niet naïef zijn: morgen is die sympathie er niet. We gaan er alles aan doen om hen te kloppen, en nadien in de play-offs nog twee keer. Dit is sport, we zijn concurrenten."

Vincent, hoe kijk jij naar het seizoen van Zulte Waregem?

Mannaert: "Dat ze tweede zouden staan, had ik natuurlijk nooit voorspeld, maar ik wist wel dat alles aanwezig was voor een goed seizoen. Aan het eind van die vijf jaar dat ik er gewerkt heb, was Zulte Waregem gemiddeld gezien de zesde club in de tv-ranking. Dat wil zeggen: de beste na de G5. Het budget is in die periode ook verdubbeld van 4 naar 8 miljoen euro. Er stond een structuur. Daarom is het voor mij geen verrassing dat ze het goed doen. Dit is gewoon de bevestiging dat er iets stond."

Bij Brugge ben je dit seizoen vooral geconfronteerd met miserie. Ben je niet wat jaloers?

Mannaert: "Absoluut niet."

Als jullie zulke goede vrienden zijn, waarom liepen de onderhandelingen rond Malanda dan zo moeizaam deze winter?

Naessens: "Dat is een apart verhaal. Malanda is op jonge leeftijd plots in de kijker gekomen. Die jongen had maar één doel voor ogen: spelen in de Premier League. Dat was zijn droom. Zijn manager heeft hem wat gepusht, zijn vader zat er ook tussen, Fulham heeft hem lang aan het lijntje gehouden,... Het probleem zat niet tussen Zulte Waregem en Club. Uiteindelijk is er geen transfer gekomen. Malanda heeft daar wel spijt van, maar tegelijkertijd geeft hij zich weer honderd procent voor Zulte Waregem. Ik doe daar mijn hoed voor af, want hoeveel spelers zijn er niet die na een mislukte transfer alles laten schieten en niet meer geïnteresseerd zijn?"

Club heeft hetzelfde voorgehad met Odjidja.

Mannaert: "Ik weet dat Vadis het een week moeilijk heeft gehad."

Hij heeft zes maanden onder zijn niveau gespeeld.

Mannaert: "Toch is de situatie van Odjidja anders. Bij hem was er een transfer, alleen gebeurde de afhandeling vijf minuten te laat. In zo'n geval is het logisch dat een speler met zijn gedachten bij zijn nieuwe club zit. Maar nu merk je daar niks meer van." Naessens: "Ik weet zeker dat Malanda een grote wordt. De mentaliteit die hij nu toont, is top. Op Anderlecht was hij geschorst, maar wilde hij per se bij de spelers zijn. Hij is zijn ploegmaats één voor één gaan bedanken voor de winst. Een groot gebaar. En hij traint nu nog harder dan voordien."

Vincent, een puur hypothetische vraag: welke spelers van Zulte Waregem zou je vandaag uitkiezen voor Club Brugge?

Mannaert: "Van Malanda kennen jullie onze mening. Ik vind hem samen met Verboom en Hazard dé verrassing van het seizoen. Niet alleen van Zulte Waregem alleen, van de hele competitie."

Op dit moment is de kloof tussen jullie clubs twaalf punten. Is dat ook de ware sportieve verhouding tussen Zulte Waregem en Club Brugge?

Mannaert: "Dat gaan we straks zien, hé."

Naessens: (wrijft zich in de handen) "Morgenavond! Iedereen kijkt enorm uit naar die match. We hebben zelfs plaatsen verkocht waar je de match niet optimaal kan zien. Er zal 10.000 man zijn, maar 500 ervan gaan de match niet zien. Maar het speelt geen rol voor de mensen. Als we vandaag 5.000 plaatsen meer hadden voor play-off I, dan zouden we ze alle 5.000 verkopen."

Arnar Gretarsson vindt deze wedstrijd cruciaal voor de ambities van Club.

Mannaert: "Hij is belangrijk, maar niet beslissend. We staan op twaalf punten, dat zijn er zes in de play-offs. In theorie kan je dat nog goedmaken in de twee rechtstreekse duels."

Als je verliest, worden het wel acht punten.

Mannaert: "Het is duidelijk dat we niet naar Zulte Waregem gaan om te verliezen, maar om te winnen. Dit is een play-offmatch avant la lettre. Sinds december gaat het beter bij ons. Het voetbal is beter, de resultaten zijn beter, het team groeit naar mekaar toe. Ons grote nadeel is dat we dit seizoen maar in drie van de 28 wedstrijden met dezelfde elf hebben kunnen spelen: Stenman, Larsen, Blondel, Vázquez, Refaelov, Meunier en Tchite hebben gemiddeld niet de helft kunnen spelen. Ik blijf erbij dat de kern bij de start van het seizoen kwalitatief zeer goed zat en dat we een groep hadden om tot het einde mee te doen."

In alle ernst, het klopt toch niet dat Zulte Waregem tweede staat en Club pas vierde?

Mannaert: "Als ik vandaag de balans opmaak, vind ik het niet abnormaal dat we staan waar we staan. Tevreden ben ik er niet mee, dat ben ik nooit, maar ik ben er ook niet ontevreden over. Ja, ik had meer verwacht, maar de feiten zijn wat ze zijn: als je zeven belangrijke spelers zo lang moet missen, dan heeft dat gewoon een impact op je kwaliteit."

Kan Zulte Waregem tweede blijven of zelfs eerste worden?

Naessens: "Ik lig er 's nachts soms wakker van. Ik heb al gedroomd dat we Champions League spelen in Barcelona."

Mannaert: "Ik ken deze club en ik weet dat het in de spelersgoep leeft dat Zulte Waregem kampioen kan worden. Iedereen is zich bewust van het momentum, het besef dat ze deze kans misschien nooit meer gaan krijgen."

Het valt ons op hoe braaf iedereen is voor Zulte Waregem. Nergens merk je iets van psychologische oorlogsvoering.

Mannaert: "In mijn geval zou dat moeilijk zijn, maar ik denk effectief dat er veel waardering is voor wat Zulte Waregem doet. Plus, ze staan wel twaalf punten voor: daar moet je respect voor tonen."

Tijd dus voor een stoute vraag: hoe slecht zou het zijn voor het Belgisch voetbal als Zulte Waregem kampioen speelt?

Naessens: "Hola, wat is dat nu?"

Mannaert: "Kampioen worden doe je altijd verdiend."

Aboluut, maar voor de Europese coëfficiënt kunnen de gevolgen dramatisch zijn.

Naessens: "Wij hebben wel de intentie, als we de Champions League zouden halen, om te investeren in de ploeg. We gaan dat geld niet oppotten. We zijn er ons van bewust dat er deze zomer misschien drie, vier of vijf spelers kunnen vertrekken, maar als we Champions League spelen, kunnen we onze jonge talenten misschien een jaar langer houden. (fel) Trouwens, bij onze vorige Europese campagne hebben we België punten bezorgd voor de coëfficiënt. Eerst hebben we Lokomotiv uitgeschakeld, in de groepsfase hebben we gewonnen van Austria Wien en Sparta Praag, we hebben zelfs overwinterd."

Wat is nog een realistisch doel voor Club Brugge? Kijken jullie nog naar de tweede plaats?

Mannaert: "Absoluut, ja."

Ook naar de eerste plaats?

Mannaert: "Als we zeggen dat we voor de tweede plaats gaan, kunnen we evengoed voor de eerste gaan. Dat verschil is maar drie punten. Ik ben benieuwd hoe we die laatste twaalf 'battles' gaan beëindigen. We zijn al van acht naar vier gegaan."

In punten is de achterstand op de eerste plaats wel steeds groter geworden.

Mannaert: "Maar procentueel is nog bijna de helft van de punten te verdienen. Van de 75 punten die je dit seizoen kan halen - 45 in de competitie, want die dertig keer drie moet je delen door twee, en 30 in de play-offs - zijn er vandaag nog 33 over. Daarom zeg ik dat er nog een en ander mogelijk is."

Is het niet naïef om te denken dat die eerste plaats nog kan?

Mannaert: "We gaan het toch niet opgeven. Ik weet dat de druk het hoogst is bij degene die als nummer één aan de play-offs begint. Want die moét kampioen worden. Wij hebben een inhaalbeweging gemaakt en willen nu dat het beste van Club Brugge naar boven komt. Uiteraard hebben we het niet meer in eigen handen, en ik besef dat het heel moeilijk wordt om zowel Zulte Waregem als Anderlecht in te halen, maar we gaan wel het maximale doen. Ik zeg niet dat we dit jaar al prijs zullen hebben, maar ik ben er wel van overtuigd dat de inspanningen en investeringen die we de afgelopen twee jaar hebben gedaan, op termijn gaan renderen. Als je zaait, ga je oogsten. Dat is gewoon een kwestie van tijd."

Bron: 
Het Laatste Nieuws